KISSIMMEE, Florida, EE.UU.—No le tomó mucho al venezolano José Altuve convertirse en el jugador más establecido en la alineación de los Astros de Houston.

El segunda base de 22 años ha estado en el equipo casi durante año y medio, más tiempo que la mayoría de jugadores en el campamento de primavera de Houston, aunque no lo suficiente para considerarse a sí mismo como un líder.

"Es un poco diferente porque todos saben que soy muy joven, y todos aquí son jóvenes, por lo que me siento igual que los demás en el equipo", dijo Altuve el viernes. "Sé que jugué todo un año, y la mitad de 2011. Hablo con los compañeros. Tratamos de conocernos, pero siento que tenemos jugadores como Carlos Peña y (Rick) Ankiel quienes serán los veteranos. Yo sólo quiero ser el jugador que sale al campo y ayuda a su equipo a ganar".

Esa será una tarea difícil para Altuve, que llegó al Juego de Estrellas para la Liga Nacional en su primera campaña completa en las Grandes Ligas.

El nuevo piloto del equipo Bo Porter pondrá a Altuve cerca del grupo fuerte en el orden al bate, y casi el resto de la alineación está aún por determinarse para un equipo que viene de 106 y 107 derrotas en las campañas pasadas.

Porter se refiere a Altuve con un jugador establecido de Grandes Ligas, lo cual parecería improbable para un jugador con sólo 204 partidos en las Grandes Ligas. Para los estándares de los Astros, sin embargo, sí funciona.

"Simplemente viendo los números, yo estaría encantado de que Altuve bateara en segunda posición", dijo Porter.

Porter quisiera que su campocorto, ya sea Tyler Greene o Marwin González, se ganaran el primer puesto en el bate durante la pretemporada. En caso de que no fuera así, tendría que voltear a ver a Altuve, que abrió el orden 89 veces y quedó en segundo en 88 ocasiones para Houston.

"Es algo que no hace mucha diferencia", dijo Altuve. "Yo sólo quiero venir al campo todos los días y ver mi n ombre en la alineación. Tengo mejores número bateando de segundo en el orden, pero me sentiría bien bateando en cualquier orden en la alineación".

El venezolano bateó .290 con siete cuadrangulares la temporada pasada, y encabezó a los Astros en carreras (80), imparables (167), dobletes (34), tripletes (4) y bases robadas (33), esta última fue sexta posición en la Liga Nacional.

Eso es algo grande, incluso para Altuve que es más bien pequeño. Literalmente, Altuve es de los más pequeños participantes en el Juego de Estrellas, empatando a Albie Pearson (1963) y Fred Patek (1972-76-78) con ese honor.

"Me encanta", dijo Altuve. "Donde sea que esté, la gente me ha dicho: 'Eres pequeño, pero puedes jugar'. De verdad me encanta y le demuestro a la gente que los bajitos también podemos jugar béisbol".