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New YORK - Fabián Castillo acababa de cumplir 18 años y comenzaba a despuntar como un talentoso delantero en el Deportivo Cali en la liga colombiana.

Lo lógico, por tradición, era que intentase emigrar a Europa, pero optó por emprender rumbo a Estados Unidos.

Como recuerda Castillo, la determinación de fichar el año pasado con el FC Dallas de la MLS sorprendió a muchos en Colombia.

"Hubo gente muy sorprendida por la decisión que tomé", dijo Castillo en una entrevista reciente con The Associated Press. "Mi familia estaba contenta, pero hubo mucha gente en la prensa y amigos a los que no le gustó esa decisión. Pensaron que debía haber ido a una liga de mejor nivel".

"Decían que (el estadounidense) no era un fútbol para un jugador joven como yo, que acá hay mucha gente vieja. Pero no es así. La MLS le está dando mucho más oportunidad al jugador joven", añadió.

Los colombianos conforman el grupo de extranjeros más numeroso de la MLS, al totalizar 28 jugadores al comenzar el fin de semana su nueva temporada.

Trece de los 19 clubes cuentan con por lo menos un colombiano en sus filas. Doce se han incorporado para esta campaña.

Los equipos de la liga han encontrado en Colombia una cantera para nutrir sus plantillas.

Y a diferencia de tiempos recientes, el talento que llega no es el de futbolistas por encima de los 30 años y en el ciclo final de sus carreras, como fue el caso de Carlos Valderrama, Leonel Alvarez y Adolfo Valencia.

Castillo, Fredy Montero (Seattle) y José Adolfo Valencia (Portland), por ejemplo no pasan de los 25 años.

¿Por qué el interés?

"Lo primero que tienen los colombianos es que son jugadores muy técnicos. La técnica es muy apreciada en la liga y los colombianos tiene mucho de eso", comentó Oscar Pareja, un ex mediocampista que este año debutará como entrenador de los Rapids de Colorado.

"También está el que se saben adaptar muy rápidamente a la vida en Estados Unidos. Saben que es unacultura diferente, que no se paga tan bien como en Europa, pero el nivel de vida es bueno".

Pero la contravía de jugar en la MLS es esencialmente quedar descartado de poder ser tomado en cuenta a la selección nacional debido a la percepción de que es una liga inferior.

Las puertas de la selección siguen cerradas a Montero, el máximo goleador de su club en las últimas dostemporadas.

Para Jaime Arroyave, ex técnico de las divisiones inferiores de Millonarios y reconocido por su olfato para detectar talentos, el nivel del torneo estadounidense "no es demasiado exigente y prueba de ello es que en la selección de Colombia que acaba de convocar José Pekerman no figura ningún futbolista que esté en la MLS".

En esto difiere Montero, al destacar que considera que la MLS "es una realidad".

"Es una liga que alcanzó el mismo nivel de la liga mexicana", dijo Montero a la AP. "Queremos cambiar esa percepción. La MLS tiene un nivel propio comparado a las mejores de Europa. Estar en la selección es algo que tengo como meta y pueda ser que este año logre ser parte de la selección Colombia de mayores y no solo ser discriminado por estar en la MLS".

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El reportero Jairo Anchique en Bogotá colaboró con esta nota.