Commerce City - Un año después de traer a casa el campeonato de la Major League Soccer, Colorado Rapids  comenzó una nueva era bajo el técnico Óscar Pareja, un jugador internacional experimentado de la MLS que se convirtió en un favorito de los fanáticos en Dallas y después, como técnico, desarrolló unas fuerzas básicas que se convirtieron en un modelo para el fútbol profesional en Estados Unidos.

Muchos podrían pensar que con la contratación de Pareja, los Rapids finalmente enamorarían a los fanáticos hispanos de Denver que han sido tan esquivos en todos estos años.

Pero en verdad, los Rapids no tienen que hablar español o inglés para seducir a los hispanos. El idioma de los equipos de Pareja es el fútbol y el buen fútbol atrae a los hispanos y a todos, porque su juego se basa en el control del balón y en ganar partidos mostrando un buen espectáculo.

"Este país es tan grande", relata Pareja, "es un país multicultural que nos da la ventaja de crecer en muchas direcciones. Queremos atraer a la comunidad hispana, que es natural para mí porque soy hispano. Pero el club quiere atraer a todas las culturas. Creo que es una mezcla de mentalidades que se puede moldear juntos y todos aprender unos de otros", agrega.

Pero el buen fútbol no lo es todo en la MLS, también existe la brecha cultural que muchos técnicos procedentes de Europa y América Latina (acostumbrados a mayores presupuestos y grandes nombres) carecen, cultura que Pareja ha entendido muy bien en sus casi 20 años en la MLS.


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"La liga ha sido estructurada para crecer lentamente, y la parte financiera de la liga es una de las claves para que esto suceda", explica Pareja. "La liga trata de traer jóvenes accesibles (económicamente) que todavía están en su mejor momento o están por alcanzarlo", agrega.

Los Rapids cuentan con jugadores latinos como Martin Rivero (Argentina), Kevin Harbottle (Chile), Hendry Thomas (Honduras), Diego Calderón (Ecuador) y Germán Mera (Colombia). Ellos no son estrellas del fútbol mexicano ni europeo, pero son accesibles para la MLS, y ahí es donde Pareja saca ventaja a técnicos extranjeros en la MLS.

Esta temporada, los Rapids promedian 13 mil 369 aficionados en el Dick's Sporting Goods Park, con capacidad para 18 mil personas. Pero para el partido de este fin de semana contra Chivas USA, el club más mexicano en la MLS, se espera que sea un lleno total: habilitaron gradas extras tras vender todas las entradas.

Pero la razón del llenazo del Dick's Sporting Goods Park no son las Chivas USA, filial del club más popular de México. Tampoco lo es su flamante técnico José Luis "Chelis" Sánchez, mejor conocido por sacar al modesto Puebla FC un par de temporadas atrás en la liga mexicana.

El técnico de los Rapids Oscar Pareja dirige uno de los equipos con más hispanos de la Major League Soccer.
El técnico de los Rapids Oscar Pareja dirige uno de los equipos con más hispanos de la Major League Soccer. (Cyrus McCrimmon, The Denver Post)

Los Rapids reciben a las Chivas USA durante el fin de semana festivo de Memorial Day, que coincide con uno de los torneos juveniles más grandes en Colorado. Cada equipo que se registró en la Real Colorado Cup, con niños y niñas entre 9 y 18 años de edad, recibió 15 entradas para el partido de los Rapids. Con cerca de 550 equipos inscritos, el torneo infantil y juvenil traerá cerca de 8 mil aficionados más.

La ruta de Pareja en la MLS
Pareja llegó a la MLS como la mayoría de los jugadores latinos hoy en día. No era el mejor el mejor futbolista en su natal Colombia, pero traía consigo experiencia internacional tanto para su club y selección nacional (jugó 11 veces para Colombia).

En la MLS, Pareja brilló en Dallas entre 1998 y 2005, convirtiéndose en capitán del club y favorito de los fanáticos que lo apodaron 'Papi'. Luego se convirtió en asistente técnico del club antes de aceptar una oferta como asistente de la selección Sub-17 de EE.UU. - trabajando bajo el mundialista colombiano Wilmer Cabrera, quien ahora es su asistente técnico en los Rapids.

En plena ruta al Mundial Sub-17, Pareja renunció a la selección para asumir como técnico de las nuevas fuerzas básicas de Dallas, que para entonces no existían en la MLS como tal.

Durante Sueño MLS, un reality show con poco éxito que inició en 2007 en Univision, Pareja encontró a la joya de las fuerzas básicas de Dallas, Rogelio Funes Mori, un inmigrante argentino que vivía y estudiaba en Dallas. Funes Mori ganó la prueba entre más de 2 mil muchachos - en su mayoría hispanos y la mayoría mexicanos - y en los siguientes meses firmó un contrato profesional con River Plate, uno de los clubes más grandes de Suramérica y donde hoy es delantero titular. Otro ganador de Sueño MLS, Jorge Villafaña, ganó un puesto en Chivas USA en 2007, donde todavía juega.

En abril, Sueño MLS vino a Denver por primera vez. Aunque ninguno de los tres finalistas de Denver - que representaron a los Rapids en las finales en Los Angeles - ganaron el premio este año, cientos de jóvenes tuvieron la oportunidad de ser vistos.

Desarrollar jóvenes hispanos y en especial aquellos que son mexicanos, "es una forma de mostrar que no sólo queremos que compren un boleto, sino que los queremos aquí de largo plazo porque algún día sus hijos podrían jugar para el club, o vendrán a animar al equipo de la misma manera que apoyan a sus equipos en México", explica Pareja.

Hoy, las fuerzas básicas de los Rapids cubre los gastos de las categorías Sub-14, Sub-16 y Sub-18. "El club está haciendo un gran esfuerzo para pagar las cuentas y subsidiar sus gastos porque jugar en este país no es barato. "Estamos creando una filosofía de jugar aquí un buen fútbol con jugadores más técnicos que entiendan el juego",  concluye Pareja.

Rapids vs Chivas USA
Cuando: Sábado 25 de mayo a las 7 p.m.
Donde: Dick's Sporting Goods Park en Commerce City.
TV:  Altitude